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Actualidad del Medio Ambiente - Agua

Agua potable del desierto


Un sistema de extracción de agua del aire probado por el MIT puede funcionar en los lugares más áridos de la Tierra


El nuevo dispositivo, basado en un concepto que el equipo propuso por primera vez el año pasado, ahora ha sido probado sobre el terreno, en el aire muy seco de Tempe, Arizona, confirmando el potencial del nuevo método, aunque queda mucho trabajo para ampliar el proceso, dicen los investigadores.

El nuevo dispositivo se presenta en la revista Nature Communications e incluye algunas mejoras significativas sobre el concepto inicial que se describió el año pasado en un documento en Science, dice Evelyn Wang, profesora en el Departamento de Ingeniería Mecánica del MIT (Massachusetts Institute of Technology) y autora principal de ambos trabajos.

El documento del año pasado llamó mucho la atención, dice Wang. "Recibió mucha publicidad y algunas críticas", dice ella. Ahora, "todas las preguntas que surgieron de la última vez se demostraron explícitamente en este documento. Hemos validado esos puntos".

El sistema, basado en materiales relativamente nuevos de alta superficie, llamados marcos de metal y orgánicos (MOF), puede extraer agua potable incluso del aire más seco del desierto, según los investigadores, con humedades relativas tan bajas como del 10%.

Los métodos actuales para extraer agua del aire requieren niveles mucho más altos: 100% de humedad para los métodos de recolección de niebla y más del 50% para los sistemas de refrigeración basados en rocío, que también requieren grandes cantidades de energía para enfriar. Entonces, el nuevo sistema podría suplir una necesidad insatisfecha de agua incluso en las regiones más secas del mundo.

INCLUSO EN CONDENSACION BAJO CERO

Al ejecutar un dispositivo de prueba en la azotea de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, dice Wang, el equipo "realizó pruebas de campo en un lugar que es representativo de estas áreas áridas y demostró que podemos recolectar el agua, incluso en puntos de condensación bajo cero".

El dispositivo de prueba fue alimentado únicamente por la luz solar, y aunque era un pequeño dispositivo de prueba de concepto, si se ampliara su producción sería equivalente a más de un cuarto de litro de agua por día por kilogramo de MOF, dicen los investigadores.

Con una elección óptima del material, la producción puede ser hasta tres veces superior a la de la versión actual, dice Kim. A diferencia de cualquiera de los métodos existentes para extraer agua del aire a muy bajas humedades, "con este enfoque, en realidad puedes hacerlo, incluso bajo estas condiciones extremas", dice Wang.

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